Harvard-Studie

Trat SARS-CoV-2 bereits im Spätsommer 2019 auf?

Möglicherweise war das neuartige Coronavirus SARS-CoV-2 bereits im August 2019 in Wuhan im Umlauf. Forscher der Harvard Medical School werteten für ihre Studie vor allem Suchmaschinenanfragen und Satellitenbilder für Wuhan aus.

Offiziell meldet die chinesische Regierung den Beginn von SARS-CoV-2-Infektionen im Dezember 2019. Möglicherweise hatte sich das Virus zu dem Zeitpunkt aber bereits international verbreitet. Adobe Stock_Colin Cramm

Vermutlich ist es bereits früher zu Infektionsgeschehen gekommen als offiziell gemeldet, schreiben die Wissenschaftler um Elaine Okanyene Nsoesie aus Boston, USA, in der Preprint-Studie. Die chinesische Regierung gab am Ende des Jahres 2019 den Ausbruch des neuartigen Coronavirus SARS-CoV-2 als Form einer Zoonose auf dem Fisch- und Wildtiermarkt, dem Huanan Market, in Wuhan bekannt.

"Husten" und "Durchfall" sind zusammen im Netz gesucht worden

Das Virus ist den Forschern zufolge aber bereits im August, September 2019 in Umlauf gewesen. Möglicherweise habe es sich sogar international verbreitet, bevor die chinesischen Behörden es Ende 2019 entdeckten.

Belege dafür sind demnach ein starker Anstieg zu Anfragen bei der Suchmaschine "Baidu" nach Begriffen wie "Husten" und "Durchfall", die in Kombination nicht zu den typischen Symptomen einer saisonalen Influenza gehören. Husten und Fieber zählt auch das Robert Koch-Insititut zu den häufigsten 8 Symptomen der Erkrankung.

Anhand von Satellitenbildern stellten die Forscher zudem ein vermehrtes Verkehrsaufkommen rund um Krankenhäuser und auf deren Parkplätzen fest.

Aufschlussreich war auch eine Überprüfung der Bettenbelegung in Wuhans Kliniken: Fünf der sechs Krankenhäuser, die in die Analyse einbezogen wurden, wiesen zwischen September und Oktober 2019 die höchsten Tagesbelegungen auf, so die Forscher, was mit einer erhöhten Anzahl von Baidu-Suchanfragen nach den Begriffen "Durchfall" und "Husten" zusammenfiel.

Die Suchvolumina für beide Begriffe stiegen in der Stadt etwa drei Wochen vor dem Anstieg der bestätigten Covid-19-Fälle Anfang 2020 dramatisch an, so die Studie.

Satellitenbilder und Suchmaschinendaten geben Aufschluss

Bei der Auswertung der digitalen Datenströme kamen die Forscher zu dem Ergebnis, dass bereits Ende des Sommers und im frühen Herbst vermehrt diese krankheitsrelevanten Begriffe in die Suchmaschine eingegeben wurden und der Patientenverkehr auf den Parkplätzen um die Kliniken in Wuhan zunahm.

Die Studie erhebt (noch) keinen Anspruch auf Vollständigkeit und wird in der Diskussion bislang als korrelativ eingestuft, da sie nur Krankenhäuser und Satellitenbilder aus Wuhan und nicht aus anderen, vergleichbar strukturierten chinesischen Großstädten betrachtet. Allerdings versteht sie die digitalen Datenquellen als ergänzendes Instrument zu traditionellen epidemiologischen, genetischen und virologischen Methoden, die bei der Ermittlung des Zeitpunkts der Entstehung von SARS-CoV-2 helfen können.

Nsoesie, Elaine Okanyene, Benjamin Rader, Yiyao L. Barnoon,Lauren Goodwin, and John S. Brownstein. Analysis of hospital trafficand search engine data in Wuhan China indicates early diseaseactivity in the Fall of 2019 (2020).

Das neu identifizierte Coronavirus SARS-CoV-2 verursacht die "Corona virus disease 2019" (Covid-19) und ist Auslöser der COVID-19-Pandemie.

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