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Neandertaler nahmen Salicylsäure bei Zahnschmerzen

Neandertaler nahmen bei Zahnschmerzen Schmerzmittel und eine Art Antibiotika. Das fanden australische Forscher, die den Zahnbelag von vier Skeletten analysierten, die in Spy (Belgien) und in El Sidrón (Spanien) gefunden wurden.

Eine Zahnsteinablagerung ist auf dem hinteren Molaren (rechts) eines Neandertalers aus Spanien sichtbar. Dieser Neandertaler verspeiste salicylsäurehaltiges Pappelholz, um Schmerzen zu stillen. Auch die DNA eines Schimmelpilzes, der antibiotisch wirkt, wurde bei Plaque-Analysen gefunden. picture alliance/AP Photo

Bereits Neandertaler machten sich die medizinischen Eigenschaften bestimmter Pflanzen und Plize zunutze, um Zahnschmerzen oder Darminfekte zu behandeln. Das haben Forscher vom Australian Centre for Ancient DNA (ACAD) in Adelaide und Wissenschaftler der Universität Liverpool herausgefunden.

Sie untersuchten die Plaque von vier Neandertaler-Kiefern, die in Höhlen in der Nähe von Spy in Belgien und im spanischen El Sidron gefunden worden waren. Diese Kiefer sind zwischen 42.000 und 50.000 Jahre alt. In Europa sind Neandertaler vor ungefähr 30.000 Jahren ausgestorben.

Pappelholz als pflanzlicher Schmerzstiller

"Zahnbelag konserviert Mikroorganismen, die im Mund gelebt haben, und sogar krankmachende Erreger, die sich in den Atemwegen und den Verdauungsorganen aufhalten", erklärte Laura Weyrich vom ACAD.

Ein Neandertaler aus El Sidron litt an einem Abszess am Kieferknochen. In der Plaque fand sich auch DNA eines Darmparasiten, der akuten Durchfall verursacht. "Er war offensichtlich sehr krank", berichtete  Prof. Alan Cooper, Direktor des ACAD. Zur Schmerzlinderung aß er salicylsäurehaltiges Pappelholz. Salicylsäure ist als   Wirkstoff in Aspirin und anderen Medikamenten enthalten. Außerdem entdeckten die Forscher die DNA eines Schimmelpilzes, der einen antibiotischen Wirkstoff erzeugt.

Die Forschungsergebnisse gaben auch Aufschluss über das Ernährungsverhalten unserer Vorfahren: in Belgien ernährten sie sich von Wollnashörnern, Wild und Pilzen. Die Neandertaler aus Spanien hingegen hatten vegetarische Kost, wie etwa Pinienkerne, Moos, Pilze und Baumrinde auf ihrem Speiseplan.

Laura S. Weyrich, Sebastian Duchene, Julien Soubrier, Luis Arriola, Bastien Llamas, James Breen, Alan G. Morris, Kurt W. Alt, David Caramelli, Veit Dresely, Milly Farrell, Andrew G. Farrer, Michael Francken, Neville Gully, Wolfgang Haak, Karen Hardy, Katerina Harvati, Petra Held, Edward C. Holmes, John Kaidonis, Carles Lalueza-Fox, Marco de la Rasilla, Antonio Rosas, Patrick Semal, Arkadiusz Soltysiak, et al.; Neanderthal behaviour, diet, and disease inferred from ancient DNA in dental calculus; in: Nature, 8. March 2017, doi:10.1038/nature21674

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